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引子

1945年4月27日,一支德国意大利混合车队正向意大利瑞士边境上的东戈市进发。在一辆带篷的德国军车上,躺着一位老者,身披一件德国军大衣,头戴一顶德国士兵的钢盔,鼻梁上架着一副深色的墨镜。这位乔装打扮成德军士兵的人正是意大利法西斯头子墨索里尼。两天前,墨索里尼带着金银细软、机密文件以及法西斯小朝廷的遗老遗少逃出米兰,企图前往瑞士避难。当车队来到穆索镇时,恰遇准备通过瑞士撤回德国的一个德军车队。墨索里尼似乎看到一线希望,于是两个车队合二为一。

一路上,墨索里尼沉默不语,简直像个死人,可内心里却像开了锅,思绪难平:为何当年八面威风,如今却如丧家之犬?自己一向是善观风色的,在最有把握的时机卷入第二次世界大战,挑起北非地中海战火,为何到头来落得个一败涂地?

墨索里尼的确是在自以为最有把握的时机卷入第二次世界大战的。1940年3月,墨索里尼与希特勒会晤后,告诉意大利军方领导人:"我已决定坚决按自己选定的时间和地点参加战争"。军方领导人对他的参战决定心存疑虑,海军参谋长卡夫尼亚里上书坦言:"在地中海上不管战争性质怎样发展,归根结底意大利海军的损失将是惨重的。不难看到,到了和平谈判之时,意大利不仅绝无寸土可得,恐怕连舰队甚至还包括空军,到头来都保不住。"

面对军方的疑虑和反对、墨索里尼保证战争会在短期内结束,至多三个月。希特勒的战车横扫西欧,一冲破法国临时凑合的松姆河--埃纳河防线,墨索里尼认为趁火打劫的时机已到,便于1940年6月10日对英法宣战。法国投降后,英伦三岛成了孤悬海上的一叶方舟,飘飘摇摇,希特勒的空军对英国施行了肆无忌惮的轰炸,素有"雄狮"之称的首相丘吉尔领导英国军民在苦苦撑持局面。墨索里尼认为这是夺取英国非洲殖民地、建立环地中海的意大利帝国的千载良机,9月13日,令格拉齐亚尼元帅率领大军进攻埃及,第二次世界大战战火烧到了多灾多难的北非。

北非是环地中海的一部分,埃及境内的苏伊士运河连接着地中海与红海和印度洋,埃及存则英国的地中海航道存;埃及不保,地中海航道便被掐断,英国所必需的补给便只能绕道好望角,这等于被扼住了咽喉。丘吉尔视保卫埃及与保卫英国本土同等重要,断然决定向埃及增兵。

12月9日,得到加强的英军共5万人在英中东总司令韦维尔将军指挥下发起反攻。英军势如破竹,意军丢盔弃甲。至1941年2月7日英军几乎全歼意军8个师、俘虏13万人,并缴获了大批武器装备。墨索里尼本想趁机大捞一把,没想到偷鸡不成蚀把米,眼看着就要把意大利苦心经营多年的殖民地利比亚也要葬送掉。这气坏了墨索里尼,也急坏了希特勒。

墨索里尼不愿跟着希特勒的指挥棒转,推行所谓"平行战争",即在轴心范围内各打各的。希特勒对此大为不满,却又无可奈何。希特勒的战略重心在欧洲大陆,视苏联为头号敌人。墨索里尼在北非扩大侵略。虽不符合德国的战略利益,却也或多或少能牵制英国的兵力。可墨索里尼马上连老本都要赔上了,希特勒怎能不急?1941年2月3日希特勒向德国三军司令指出:虽然对德国来说,丢掉北非在军事上是可以接受的,但这会对意大利人产生强烈的精神震撼,意大利人担心英国以北非为基地轰炸意大利本土,便可能因此退出"轴心",那将使德国的南翼失去屏障,从而大大损害德国的战略利益。希特勒遂派心腹爱将隆美尔,率德国远征军驰援北非。

德国隆美尔的军团在抢占北非要地隆美尔到北非便穷追猛打,迭挫英军,并对英军托布鲁克要塞长围久困。丘吉尔忧心如焚,坚持增兵埃及。他在给参谋长委员会的私人备忘录中尖锐指出:"中东战争是胜是败,苏伊士运河是否丧失,我们在埃及集结的力量是否遭到挫折或败北,通过红海与美国合作的一切希望是否落空,这一切可能完全系于几百辆装甲车辆上面。只要有可能,必须不惜一切代价把这几百辆装甲车运到那里。"英国援军源源开往埃及,英国海空军也加强了对意大利海上补给线的封锁破坏。隆美尔率领的德意部队兵少将寡,补给不畅,于1941年底被赶了回来,双方在加扎拉一线形成对峙。

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